I en välspelad och spännande match var Wetterbygden Sparks nära att besegra A3 Basket från Umeå. Det blev en batalj ända in i målsnöret, men gästerna var de som hade mest is i magen och det lilla flyt som man behöver ha med sig. A3 gjorde matchens sista sju poäng och vann med 83-77. Trots förlusten var det en bra insats av Sparks, som visade att man på allvar kan utmana topplagen i ligan.

Efter sex vinster på de senaste sju matcherna var det upp till bevis för Sparks i lördagens hemmamöte mot A3 Basket, det regerande mästarlaget. Frågan var hur väl man skulle kunna stå upp mot det importtunga Umeålaget. Och svaret är att det gjorde Sparks riktigt bra.

Med nio vinster så här långt i grundserien, för övrig samma antal vinster som A3 stod på innan matchen, har Sparks, med tre matcher kvar, redan förbättrat sitt fjolårsfacit, premiäråret i ligan, då man fick med sig sju vinster. Och även utvecklings- och formmässigt, den här säsongen, har trenden för Sparks varit riktigt bra. Efter en ganska knackig inledning på säsongen, då det ofta gick grus i det offensiva maskineriet, har man hittat ett bra flyt i laganfallet och en ny nivå i sitt skytte utifrån.

Men för att nästa kliv, att ta steget från ett mittenlag till toppen, krävs ännu mer. Och det finns bara ett sätt: att ta kampen med de bästa lagen och att älska utmaningen som det innebär. Det har ju visat sig många gånger den här säsongen att avståndet mellan de två Norrlandslagen och övriga har krympt avsevärt. Jämfört med de fem senaste säsongerna är det fler matcher som är ovissa och flera lag har visat att de kan “välta de stora elefanterna” på ända.

Förhoppningsvis har det mentala underläget som lagen i allmänhet haft inför matcherna mot Luleå och A3, släppt även för Sparks, som i lördagens drabbning visade för sig själva och alla andra att de kan spela med de bästa. För det gjorde Sparks i den här matchen. Idag räckte det dock inte ända fram. Umeåspelarnas större rutin och lite flyt i slutet när matchen gick in i slutskedet, fällde avgörandet till gästernas fördel.

Efter en jämn första quarter gjorde A3 ett miniryck strax innan pausen, då man ledde med sex poäng. Rycket kom när Fransisco Pinto tvingades ta Sarah Saba av planen efter tre foul. För det är en skillnad mellan lagen på det sättet. Jan Enjebo i A3, har med sina sex importer och därtill tre dugliga svenskor, en större bredd i sitt lag. Enjebo kan göra många byten utan att tappa kvalitet. Det kan ännu inte Sparks på samma sätt.

Men Sparks kämpade sig på ett hedervärt sätt tillbaka in i matchen och utjämnade den i mitten av tredje perioden. Matchen gick i vågor. A3 skaffade sig en ny ledning, men efter frenetiskt försvar och några kritiska treor, främst av Emina Busatlija, utjämnade Sparks. Med två minuter kvar stod allt och vägde. Slutminuten blev infernaliskt spännande. A3 tog ledningen med 80-78, Sparks missade nästa skott men tvingade Tiffany Brown i A3 att ta en trea från nästan halva planen när 24-sekundersklockan var nära att ljuda. Men trean satt, och det är inte första gången vi ser Brown avgöra matcher på det sättet. Med ledning 83-78 och 20 sekunder kvar var matchen i praktiken över.

– I slutet försökte vi bara se till att bollen inte kom i Coopers eller Bustalijas händer, sa Janne Enjebo efter matchen.

Sparks gjorde sitt bästa, men kunde inte riktigt hantera situationen i matchslutet. Det kan förmodligen skrivas upp på oerfarenhetens kontot, medan de mer rutinerade A3-spelarna var kyligare. Ett par dåliga beslut och svaga skottval i slutet av Sparks, mer var det inte som skiljde mellan lagen.

Enjebo var påtagligt nöjd med matchutfallet och med att hans lag nu börjar hitta formerna efter en minst sagt krånglig säsong, med ovanligt svagt spel och stora förändringar i spelartruppen. Enjebo passade också på att berömma unga Emma Johansson i Sparks.

– Henne hade vi inte gjort någon scouting på, måste jag erkänna, men hon är ju redan en faktor i ligan.

Emma Johansson fick bara strax under sex minuter i dagens match, men satte två av sina tre skott. Bäst i hemmalaget var Emina Busatlija (6/9 på treorna) och så naturligtvis Samantha Cooper, vars serie av double-doubles fortsätter. Men det satt hårt åt den här gången. Cooper svarade för fina 23 poäng men stod redan i halvtid på nio returer. Det blev bara ytterligare en i andra halvlek, vilket räddade sviten. Saba gjorde 12 poäng för Sparks, men fick tyvärr sin rytm förryckt av foulproblemen.

I spetsen för A3 gick Tiffany Brown, som blev poängbäst med 20, samt den rutinerade Jelena Ivezic. Nytillskottet Mackenzie Engram var en spännande erfarenhet. Hon kommer att bli nyttig i Umeålaget, där det för dagen var comeback för förra säsongens MVP i finalserien, tyskan Ama Degbeon.

Sammantaget var det en kul och bra basketmatch som lagen bjöd publiken på i Huskvarnahallen. Och spännande var den ju också. Det var nära för Sparks, som trots allt gjorde en bra insats. Nu gäller det att ta tillvara på erfarenheten och ta nästa tjur vid hornen, för att ytterligare flytta fram positionerna. Och utmaningar saknas inte för Sparks i avslutningen av grundserien. Matcherna som återstår är Luleå (b), Alvik (h) och Norrköping (b).

Text: Tapio Joulamo
Foto: Peter Forsberg